Que signifie l’expression “Épée de Damoclès” ?

Utilisée dans le langage courant avec le sens de menace imminente, l’expression “épée de Damoclès” s’est répandue depuis le XIXe siècle, bien qu’elle ait des origines très anciennes. En fait, on dit que “l’épée de Damoclès est suspendue sur la tête de quelqu’un”, pour faire référence à un danger qui peut survenir à tout moment. Damoclès est un personnage de la mythologie grecque classique. L’anecdote à l’origine de l’expression couramment utilisée “épée de Damoclès” est rapportée pour la première fois par l’historien Timeo di Tauromenio dans l'”Histoire de la Sicile”, reprise ensuite par Cicéron dans les “Tusculanae Disputationes”.

Épée de Damoclès

La légende raconte que le prince Damoclès, qui était à la cour du tyran Dionysos Ier l’Ancien, au IVe siècle avant J.-C. Damoclès était un grand flatteur, et il ne manquait jamais une occasion de rappeler à Dionysos la chance qu’il avait de jouir d’une telle autorité et d’un tel prestige pour son rôle de tyran. Dionysius lui a alors dit de prendre sa place pendant une journée pour voir s’il était vraiment aussi chanceux que la plupart des gens le croyaient. Il l’a ensuite invité à prendre part au banquet, qui était rempli de tant de mets délicieux, et l’a fait asseoir à sa place.

Ce n’est qu’à la fin du somptueux dîner, en levant la tête, que le courtisan Damoclès se rendit compte qu’une épée était suspendue au-dessus de lui, tenue seulement par un crin de cheval, si précaire qu’elle pouvait tomber d’un moment à l’autre. Effrayé, Damoclès supplie le tyran de partir et de revenir à la place de son humble courtisan. Dionysius avait placé l’épée sur la tête de Damoclès pour lui faire comprendre combien la position d’un homme puissant est peu sûre et exposée à mille dangers.

L’utilité de l’épée de Damoclès

L’épée de Damoclès est utilisée comme une métaphore pour exprimer les responsabilités et l’insécurité liées au rôle d’un homme puissant, qui vit dans la crainte constante d’être escroqué par quelqu’un d’autre, ou que quelqu’un puisse subvertir l’état des choses dans lequel il se trouve. Dans la légende Damoclès, dès qu’il découvre l’épée qui pend dangereusement sur sa tête, il perd immédiatement le goût de la nourriture qu’il mangeait et la curiosité pour tout ce qui l’entoure.

La peur et l’insécurité ont pris le dessus et lui ont donné envie de quitter le rôle qu’il avait tant envié auparavant. Le message est clair : on ne peut pas envier la position ou le statut d’une personne qui risque constamment de tout perdre. Les puissants de la terre, que tant d’envie suscite, ont certainement un millier et plus d’épées de Damoclès qui pendent quotidiennement au-dessus de leurs têtes, engagés comme ils le sont dans la défense du pouvoir souvent laborieusement atteint, le plus souvent en éliminant les adversaires de leur chemin.

La plupart d’entre eux doivent toujours regarder par-dessus leur épaule, ne peuvent faire confiance qu’à très peu de gens et ne peuvent pas vivre aussi insouciants que n’importe quelle autre personne. Il me suffit de penser cela pour continuer à souhaiter, comme Damoclès, rester dans mon monde sans juger le monde des autres comme étant parfait.

Origine et définition

Bien que l’histoire qui en est à l’origine ait été racontée par Horace () et Cicéron (), ce qui commence à pas mal dater, cette expression n’est employée qu’à partir du début du XIXe siècle.
A la fin du Ve siècle avant J.C., Damoclès était un courtisan de Denys l’Ancien (), tyran de Syracuse ().
Au cours d’un banquet, alors que Damoclès lui disait combien il enviait son pouvoir et sa richesse, Denys chercha à le convaincre que la vie d’un tyran n’était pas aussi agréable qu’il le croyait.
Il faut bien reconnaître qu’entre les comploteurs et empoisonneuses prêts à l’envoyer ad patres à tout bout de champ, les épouses, concubines et maîtresses qu’il fallait satisfaire, l’argent volé aux pauvres qu’il fallait dépenser, l’absence de télé et de jeux vidéo…, la vie d’un tyran n’était finalement pas bien rose.
Bien entendu Damoclès n’en crut pas un mot.